頚動脈エコー検査で

頚動脈エコー検査は、文字通り頚(クビのこと)の動脈を調べる検査のことです。読み方は「けいどうみゃく」です。

脳ドックにおいて画像検査の基本は、頭のMRIおよびMRAです。

頚動脈エコー検査(頸部血管超音波検査)はオプションとして扱われることが多いですが、これって受けた方がいいのでしょうか?

「頚動脈エコー検査で、プラークがわかるっていうけど、なにそれ?それがあったら何がわかるの?」今回はそんな疑問にお答えします。

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頚動脈エコー(頸部血管超音波検査)は非常に重要な検査

近年、生活習慣の欧米化および高齢化に伴い、動脈硬化の原因となる高血圧、糖尿病、脂質代謝異常にかかる人が増えています。動脈硬化は、脳、心臓や腎臓など様々な臓器に循環障害を起こす原因となります。

頚動脈エコー(頸部血管超音波検査)は脳梗塞や心筋梗塞の原因となるプラークや狭窄の程度をチェックするための検査で、非常に重要な検査です。脳ドックを行う施設では、この検査をルーチンで行うことが推奨されています。

なぜ動脈硬化を見えるのに頚動脈なんですか?
医師
その理由は以下の通りです。
  • 頚動脈はプラークが生じやすい部位である
  • 本当は脳の血管および心臓の冠動脈の動脈硬化の状態を見たいけれど、体の深部で見えにくいので、頸部で代替しているという意味があります。
医師
また次のようにも報告されています。
頚動脈の動脈硬化性病変を評価することにより心血管イベントの発症を予測することができる(N Engl J Med 340:1762-1763,1999)

さらにエコーの検査方法として、Bモードのほかに、

  • パルスドプラ
  • カラードプラ

といった血液の流れをチェックできる点でエコーは優れているとされています。

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ところでプラークってなに?

 

ところでプラークって何ですか?
医師
頚動脈内に限局的に突出した病変のことです。

Carotid artery echo2

プラークとは頚動脈内に限局的に突出した病変のことで、高血圧、高脂血症、糖尿病、喫煙、加齢などが原因で生じます。

プラークがあれば何が悪いのですか?
医師
脳梗塞を起こすことがあるからです。

プラークにより動脈が細くなると、脳への血流が行きにくくなるばかりか、このプラークは剥がれて飛んでしまうことがあるんですね。そうなるとより細い末梢の動脈が詰まり、脳梗塞を起こしてしまします。

プラークの中にも

  • 破綻して脳の血管を詰めて脳梗塞を起こしやすい不安定型のプラーク
  • 起こしにくい安定型のプラーク

があります。当然問題となるのは不安定型のプラークです。

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頚動脈エコーでプラークの厚さ、種類がわかる!

Carotid artery echo

頚動脈エコーは非常に優れた検査

ついMRIといった大きな装置で撮影してもらう方が体の隅々までわかると思ってしまいがちですが、この頚動脈エコーも優れた検査です。まず、非常に簡便ですね。だって、エコーのプローブをクビに当てたら血管の中を見れますからね。

さらにCTのように被曝もなければ、MRIのように体の中に金属があろうが関係ありません。

頚動脈エコーではプラークの大きさだけではなく、不安定型のプラークなのか安定型のプラークなのかまで見ることができます。

頚動脈エコーでプラークはどう見える?

頚動脈をエコーで見ると、内膜、中膜、外膜の3層をみることができ、それぞれ内側より高エコー、低エコー、高エコーの白→黒→白の順に観察することができます。しかし実際は、内膜と中膜は判別が難しいことが多く、内膜中膜複合体(intima-media complex:IMT)として描出されます。

一般的にプラークの大きさは、この内膜中膜複合体厚(IMT)の最大の大きさを測定することにより評価されます。これは遠位側(far wall)の厚みを見るもので、今後起こるであろう脳梗塞といった血管イベントと強く相関すると言われています。

この厚みの正常値は1.1mmまで。これを超えるとその部位をプラークと呼びます。

IMT≧1.1mm (正常<1.1mm)、狭窄率≧70%で脳梗塞・心血管イベント危険性増大

と言われています。

さらに、同じプラークでも低エコーのプラークや潰瘍を形成しているプラークは脳梗塞や心血管イベントの危険性が高いと言われているんですね。

  • 低エコープラーク=血栓、粥腫
  • 等エコープラーク=線維組織
  • 高エコープラーク=石灰化

を意味します。この血栓、粥腫が破綻しやすい不安定プラークなんですね!

またプラークの表面性状には、平坦、不整、潰瘍の3つの分類があり、定義上2mm以上の深さがあるものを潰瘍と呼ばれます。この潰瘍も破綻しやすい不安定プラークなんです!

Carotid artery echo2

頚動脈エコーの落とし穴

ここまで読んでみて、「IMTが1.1mm以上なら危険なのか〜。え?1.1mm??そんなに小さいの?」と思われた方もおられるはず。

さらに内膜中膜複合体厚(IMT)は、加齢とともに年々わずかに厚くなっていきます。また糖尿病患者では優位に厚いと言われています。極め付けは、その日の体調(体内の血液量)により変動することがあるのです。体調の良し悪しで、病気になったり、病気じゃなくなったりする可能性もあるということです。

たったの、0.1mmの測定の誤差が治療法を変えることもありますので、

  • 検査を受ける人が脱水など極端な状態ではない。
  • 同じ施設、同じエコーの機械、同じ人

で検査をするのが望ましいとされます。別の人が検査したり、別の機械を用いるだけで0.1mm程度の誤差はしばしばあるからです。

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最後に

Carotid artery echo3

脳ドックでオプション的な立場の頚動脈エコーですが、クビにプローブを当てるだけで、体の動脈硬化を推定できる非常に優れた検査です。

簡便で、安価で、侵襲性もない、本当に良い事づくめなのが、頚動脈エコーなんですね!これまで軽視しておられたら、ぜひその認識を変えて頂ければ幸いです^^。

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